Hogescholen die het coronavirus bestrijden, wenden zich tot stinkende redder: afvalwater


SALT LAKE CITY – Dagen nadat hij het land was doorkruist om te gaan studeren, ontving Ryan Schmutz een sms van de Utah State University: COVID-19 was ontdekt in zijn studentenhuis.

Binnen 10 minuten liet hij de pannenkoeken vallen die hij aan het maken was en werd hij met de bus naar een testlocatie gebracht.

“We wisten niet eens dat ze aan het testen waren,” zei Schmutz, die 18 is en uit Omaha, Nebraska, komt. “Het is allemaal echt snel gegaan.”

Schmutz was een van de ongeveer 300 studenten die vorige week in hun kamer in quarantaine waren geplaatst, maar niet vanwege ziektemeldingen of positieve tests. In plaats daarvan kwamen de waarschuwingsbellen uit het riool.

Colleges in het hele land – van New Mexico tot Tennessee, Michigan tot New York – maken van afvalproeven een hulpmiddel voor de volksgezondheid. Het werk komt als instellingen op zoek zijn naar manieren om campussen open te houden, ondanks kwetsbaarheden zoals de nauwe leefomstandigheden van studenten en de drang om te socializen. Het virus heeft al zijn sporen nagelaten met uitbraken die hebben geleid tot veranderingen in leren op afstand op hogescholen in het hele land.

De tests werken door genetisch materiaal van het virus te detecteren, dat kan worden hersteld uit de ontlasting van ongeveer de helft van de mensen met COVID-19, blijkt uit studies. Het concept is ook gebruikt om uitbraken van het poliovirus op te sporen.

Afvalwatertesten zijn vooral waardevol omdat het mensen kan evalueren, zelfs als ze zich niet ziek voelen, en een paar gevallen van duizenden mensen kunnen detecteren, zeggen experts. Een andere door afvalwater gemarkeerde quarantaine van ongeveer 300 studenten aan de Universiteit van Arizona leverde bijvoorbeeld twee gevallen op. Beiden waren studenten die asymptomatisch waren, maar mogelijk hadden ze het virus nog kunnen verspreiden.

“Dat is gewoon enorm waardevolle informatie als we nadenken over de setting van een studentenhuis en hoe snel deze ziekte zich door die populatie kan verspreiden”, zegt Peter Grevatt, CEO van The Water Research Foundation, dat onderzoek naar water en afvalwater promoot om water te garanderen. kwaliteit en service.

Afvalwatertesten wezen ook op de mogelijke aanwezigheid van het virus in de residentiehallen van de Universiteit van Colorado.

Utah heeft de methode op grotere schaal gebruikt, onder meer om een ​​uitbraak in een vleesverpakkingsfabriek op te sporen. De Britse, Italiaanse en Nederlandse regering hebben vergelijkbare monitoringprogramma’s aangekondigd, en het in Massachusetts gevestigde bedrijf Biobot test afvalwater uit steden in het hele land.

De methode blijft echter onnauwkeurig. Het kan infectietrends herkennen, maar het kan nog niet vaststellen hoeveel mensen het virus hebben of het stadium van infectie. Dat betekent dat het op grotere schaal nog niet zo bruikbaar is in steden, die niet altijd de wetenschappelijke middelen van een universiteit hebben of het vermogen om mensen te laten testen.

De technologie wordt echter nauwkeurig bestudeerd en evolueert snel, zei Grevatt, eraan toevoegend dat deze het beste kan worden gebruikt in combinatie met andere methoden zoals contactopsporing.

Het is ook geen wondermiddel voor hogescholen. De staat Utah kan bijvoorbeeld alleen het afvalwater nauwlettend in de gaten houden van het relatief kleine deel van de studenten dat op de campus woont – niet van de duizenden andere mensen die elke dag komen en gaan. De universiteit heeft een inschrijving van ongeveer 28.000.

En deze week kon de positieve afvalwatertest van de staat Utah slechts worden versmald tot vier woonhallen die hetzelfde rioolstelsel delen. De test kwam eind 29 augustus positief terug en de quarantaine begon de volgende dag. Studenten moesten op hun kamer blijven, maaltijden nuttigen die werden bezorgd door een “COVID-zorgteam” en mochten niet meer dan een paar stappen buiten de residentiezaal lopen.

De gebouwen zijn ingedeeld in suites in appartementstijl en studenten werden in kleine groepen uit quarantaine gehaald als elke kamergenoot in een suite negatief testte. Uit de tests kwamen donderdag vier gevallen van het coronavirus naar voren.

Schmutz, die samen met zijn kamergenoten negatief testte, miste niet veel persoonlijke les tijdens zijn vierdaagse quarantaine.

Maar hij is een beetje verbijsterd dat hij en zijn familie niet over de riooltest zijn verteld.

“Het voelde alsof we in alles een beetje uit de cirkel zaten. Het is absoluut moeilijk te verwerken”, zei hij.

De staat Utah heeft gehoord van ouders en studenten die op dezelfde manier gefrustreerd zijn, hoewel vele anderen dankbaar zijn, zei woordvoerster Emilie Wheeler.

“Ze zien het als een niet-invasief systeem voor vroege detectie”, zei ze.

Het programma is ook relatief goedkoop. De school neemt dagelijks monsters om verschillende woonruimtes te monitoren en de tests worden uitgevoerd door een team van studenten.

“Afvalwater heeft een verhaal te vertellen over de volksgezondheidsstatus van gemeenschappen”, zei Grevatt. ‘Er werken momenteel zoveel mensen aan. Het is gewoon opmerkelijk om te zien hoe snel het vooruit is gegaan.’

.

Spring naar toolbar